Tomate: Die Reise einer winzigen Frucht, die in den Anden geboren wurde und die Welt eroberte Wissenschaft

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Gazpacho ist ein lebenslanges spanisches Getränk und Italiener könnten sich ihre Küche ohne Tomaten-Dressing nicht vorstellen. Seine Ankunft in Europa ist jedoch relativ neu und seine Verwendung als Lebensmittel ist es noch mehr. Hernán Cortés eroberte 1521 Tenochtitlan und es ist wahrscheinlich, dass ein Mitglied dieser Expedition die gelben Tomaten einführte, die von den Azteken in Spanien konsumiert wurden. Die erste bekannte Beschreibung der Pflanze stammt von Pietro Mattioli, einem italienischen Naturforscher, der sie 1544 schrieb, aber ihre Verwendung in der Küche seines Landes erfolgte erst anderthalb Jahrhunderte später. Die Ähnlichkeit der Tomate mit anderen giftigen Pflanzen, mit denen sie eine Familie teilt, wie der Mandrake oder der Belladonna, führte dazu, dass sie lange Zeit nur als Ornament verwendet wurde. Im Jahr 2020 ist es nach der Kartoffel das zweitwichtigste Gemüse der Welt.

Diese Geschichte der Eroberung der Welttafeln begann vor vielen Zehntausenden von Jahren an der Westküste Südamerikas, in jenem Gebiet, in dem die hohen Gipfel der Anden einige Kilometer von den pazifischen Stränden entfernt sind. Diese Woche veröffentlicht ein Team der University of Massachusetts in Amherst (USA) in der Zeitschrift Molekularbiologie und Evolution ein Artikel, in dem sie die Evolutionsgeschichte der Tomate rekonstruieren.

In Italien wurde die Tomate anderthalb Jahrhunderte lang nur als Zierpflanze verwendet, da sie giftigen Pflanzen ähnelte

Alles begann mit kleinen Waldbeeren (Solanum pimpinellifolium L.) die Größe einer Blaubeere, die Art von Gemüse, mit der sich menschliche Vorfahren vor Hunderttausenden von Jahren ernährt hätten. Abgesehen davon, dass unsere Art in Amerika nach den neuesten Daten höchstens 40.000 Jahre alt war. Der nächste Schritt im langen Prozess der Domestizierung war eine Vergrößerung der Frucht, die vor etwa 80.000 Jahren im heutigen Ecuador die Größe einer Kirschtomate erreichte. Diese Sorte (S. lycoperiscum L. var. Wachs), sagt die Hauptautorin der Studie, Ana Caicedo, war vor Tausenden von Jahren bei den Bewohnern der Region beschäftigt und “sie haben ähnliche Eigenschaften wie domestizierte Früchte, ähnliche Säuren und Zucker.

Dies ließ uns denken, dass die Verantwortlichen für diese Transformation in den alten Tomaten Menschen waren. Caicedo und seine Kollegen, die vollständige Genomsequenzen aus 166 Proben wilder, intermediärer und domestizierter Tomaten verwenden, um die Geschichte dieser Domestizierung zu rekonstruieren, platzieren das Ereignis jedoch mindestens 400 Jahrhunderte vor der Ankunft der ersten Menschen in Amerika. Als Einwanderer auf den Kontinent kamen, fanden sie die Arbeit erledigt.

Forscher der University of Massachusetts fanden eine weitere Überraschung auf dem Weg von Wildtomaten in das heutige Mexiko, wo es die ersten Tests zur Domestizierung von Tomaten gibt, die die Grundlage der aktuellen (S. lycopersicum L. var. Lycopersicum). “Bei der Migration nach Norden wurden die Tomaten, die die Größe der Kirsche hatten, kleiner, möglicherweise weil sie sich beim Ändern des Breitengrads und der Umgebung weiterentwickeln und andere Eigenschaften erwerben mussten, um zu überleben”, sagt Caicedo. Diese kleinen Früchte “wachsen immer noch in den Getreidefeldern [lugares de cultivo] aus Mexiko, wo die Leute sie essen, auch wenn sie sie nicht absichtlich kultivieren “, erklärt Hamid Razifard, ein weiterer Autor der Arbeit. Diese kleinen Tomaten waren später die Basis, auf der die alten Amerikaner arbeiteten, um Sorten auszuwählen und die Tomaten herzustellen, die Europa erreichen und die Welt erobern würden.

Die ersten Menschen, die nach Amerika kamen, fanden bereits kirschgroße Tomaten, die wir heute kennen.

Neben der Kenntnis der Evolutionsgeschichte einer so wichtigen Pflanze kann die Forschung des von Caicedo geleiteten Teams hilfreich sein, um die aktuellen Tomatenkulturen zu verbessern. Die genetische Studie hat die Identifizierung von Varianten ermöglicht, die die Resistenz gegen bestimmte Krankheiten oder Dürre verbessern, und dieses Wissen kann verwendet werden, um Tomaten mit diesen Tugenden herzustellen. In anderen Zwischenpopulationen der Pflanze, die sich an eine große Anzahl von Umgebungen zwischen der Andenregion, Mittelamerika und Mexiko anpassten, wurden Populationen identifiziert, die eine größere Menge Zucker oder Beta-Carotin produzieren, zwei interessante Merkmale, weil sie die Tomaten haben einen besseren Geschmack oder eine attraktivere Farbe.

Überall auf der Welt wird versucht, Tomaten wieder zu einer leckeren Frucht zu machen, wie es noch nicht so lange her ist. Die Auswahl der Erzeuger, die es vorzogen, Tomaten anzubauen, die größer sind oder eine hellere Haut haben, vernachlässigte ihren Geschmack und es gibt jetzt Projekte, um ihn wiederzugewinnen. Im Jahr 2017 sequenzierte ein Team mit Antonio Granell, einem Forscher am Institut für Molekular- und Zellbiologie von Pflanzen in Valencia, das gesamte Genom von 398 Tomatensorten, einschließlich moderner, traditioneller und wilder Sorten, wie sie erschienen sind. in Südamerika vor Zehntausenden von Jahren. Dann wurde die genetische Basis für die Herstellung von 13 chemischen Verbindungen identifiziert, die mit dem Geschmack assoziiert sind und in den Sorten der Vorfahren reichlich vorhanden und in den im Supermarkt gefundenen selten sind. Nach einer so langen Reise, von der Kleinheit in der Wiege des Pazifiks bis zum globalen Erfolg, möchte die Wissenschaft der Tomate helfen, etwas von ihrer Essenz zurückzugewinnen.

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