Trumps Europa-Reiseverbot verursachte Chaos und einen Anstieg infizierter Passagiere

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Auf der anderen Seite des Atlantiks kämpfte Jack Siebert, ein amerikanischer Student, der ein Semester in Spanien verbrachte, gegen rasende Kopfschmerzen, Atemnot und Fieber, die 104 Grad erreichten. Seine Eltern waren besorgt über seinen Reisezustand, aber alarmiert über die Ankündigung des Präsidenten. Sie bemühten sich, einen Flug nach Hause für ihren Sohn zu buchen – ein Impuls, den Tausende von Amerikanern teilten, die sich beeilten, Flüge aus Europa zu bekommen.

Siebert kam drei Tage später am O’Hare International Airport in Chicago an, als die neuen US-Beschränkungen – einschließlich obligatorischer medizinischer Untersuchungen – in Kraft traten. Er begegnete Menschenmassen in engen Korridoren, stand in Reihen, in denen er sich fast fünf Stunden lang an anderen Reisenden vorbeischlängelte, und versuchte, Husten oder Niesen in seinen Ärmel zu lenken.

Als er schließlich den Coronavirus-Kontrollpunkt in der Nähe der Gepäckabholung erreichte, berichtete Siebert über seine früheren Symptome und beschrieb seine Exposition in Spanien. Aber die Screener verzichteten mit einer flüchtigen Temperaturkontrolle auf ihn. Er erhielt Anweisungen zur Selbstisolierung, die ihn angesichts der Bedingungen, denen er gerade am Flughafen begegnet war, als absurd empfanden.

“Ich kann Ihnen garantieren, dass Menschen infiziert waren”, sagte Siebert, der zwei Tage später in Chicago positiv auf das Virus getestet wurde. “Es waren Leute, die durch ein Loch gingen.”

Die Sequenz wurde an diesem Wochenende auf Flughäfen im ganzen Land wiederholt. Erschütternde Szenen mit endlosen Linien und entlarvten Gesichtern auf engstem Raum, verteilt auf soziale Medien.

Die Bilder zeigten, wie eine Richtlinie, die den Eintritt des Erregers in die USA blockieren sollte, stattdessen eine letzte Virusinfusion lieferte. Als diese exponierten Reisenden in US-amerikanische Städte und Vororte vordrangen, wurden sie Teil eines Zustroms aus Europa, der wochenlang unkontrolliert blieb und dazu beitrug, das Schicksal des Landes im Zusammenhang mit Coronaviren zu besiegeln.

Epidemiologen behaupten, der Ausbruch in den USA sei überwiegend auf Virusstämme aus Europa und nicht aus China zurückzuführen. Allein im Februar reisten mehr als 1,8 Millionen Reisende aus Europa in die USA ein, als dieser Kontinent zum Zentrum der Pandemie wurde. In New York und anderen Städten erreichten Infektionen eine kritische Masse, lange bevor das Weiße Haus aktiv wurde. Der durch Trumps Ankündigung ausgelöste Schwarm von Reisenden trug nur zu dieser Viruslast bei.

“Wir haben die Haustür mit dem China-Reiseverbot geschlossen”, sagte der New Yorker Gouverneur Andrew M. Cuomo (D) im vergangenen Monat, als die Beamten begannen, das Ausmaß des Scheiterns zu erfassen. Als er darauf wartete, die Reise von Europa abzubrechen, sagte er: “Wir haben die Hintertür weit offen gelassen.”

Trump hat wiederholt seine Entscheidung im Januar angepriesen, Reisen aus China einzuschränken, als Beweis dafür, dass er entschlossen gehandelt hat, das Coronavirus einzudämmen, und oft behauptet, dies habe mehr als eine Million Menschenleben gerettet. Aber es war die Reaktion seiner Regierung auf die Bedrohung durch Europa, die sich für die Mehrheit der mehr als 94.000 Verstorbenen und der 1,6 Millionen, die jetzt in den USA infiziert sind, als konsequenter erwies.

Beamte des Weißen Hauses stellten fest, dass der Präsident allgemein dafür kritisiert wurde, Reisen aus Europa einzuschränken, und viele sagten, es sei zu dieser Zeit zu drakonisch. “Der Präsident hat mutige, frühzeitige Maßnahmen ergriffen, zu denen meines Erachtens nur wenige Staats- und Regierungschefs bereit wären – und deshalb hat er unzählige Leben gerettet”, sagte Sprecherin Alyssa Farah.

Die Fehler, die mit der Ausbreitung aus Europa verbunden sind, stehen neben anderen Zusammenbrüchen – bei der Entwicklung diagnostischer Tests, der Sicherung von Schutzausrüstung und der Einführung sozialer Distanzierungsrichtlinien – als Gründe, warum die Vereinigten Staaten so überfordert waren.

Das Reise-Chaos wurde durch viele der gleichen Probleme ausgelöst, die die Reaktion der USA auf die Pandemie von Anfang an plagten: Frühwarnungen wurden übersehen oder ignoriert. Die Koordination war chaotisch oder nicht vorhanden. Wichtige Agenturen haben ihre Aufgaben gefummelt. Trumps fehlerhafte Aussagen untergruben die Pläne seiner Regierung und gefährdeten die Öffentlichkeit.

“Wir haben Ausländer vom Land ferngehalten, aber nicht das Virus”, sagte Tom Bossert, der bis letztes Jahr als Berater für innere Sicherheit im Weißen Haus tätig war. Der Schritt zur Einschränkung des Reiseverkehrs kam, als es dringender war, die Ausbreitung von Infektionen bereits in den Vereinigten Staaten zu stoppen, sagte Bossert. “Das war eine strategische Fehleinschätzung.”

Dieser Artikel, der die Reaktion der Regierung auf die Bedrohung durch Europa nachzeichnet, basiert auf Interviews mit Dutzenden aktueller und ehemaliger US-Beamter sowie Experten für öffentliche Gesundheit, Führungskräften von Fluggesellschaften und Passagieren. Einige sprachen unter der Bedingung der Anonymität, um offene Bewertungen von Ereignissen, Entscheidungen und internen Verwaltungsdebatten anzubieten.

Ein aufgeregter Präsident

Die weiterhin geltenden Europa-Beschränkungen verbieten die Einreise von Nicht-US-Bürgern oder ständigen Einwohnern aus 26 Ländern. Großbritannien und Irland wurden zunächst von der Liste ausgeschlossen, bevor sie am 17. März hinzugefügt wurden.

Die Entscheidung fiel zu einer Zeit, als das Land sich noch anderen Maßnahmen widersetzte, die für die Eindämmung des Ausbruchs von entscheidender Bedeutung waren. Die Schulen blieben geöffnet, die Staaten erließen noch keine Anweisungen für den Aufenthalt zu Hause, und viele Beamte betonten immer noch das Händewaschen als angemessenes Mittel zur Verhinderung von Infektionen.

Die mangelnde Dringlichkeit war darauf zurückzuführen, dass die wahren Dimensionen der Bedrohung nicht verstanden wurden. Am 13. März, dem Tag, an dem die Reisebeschränkungen eingeführt wurden, gab es in den Vereinigten Staaten nur 3.714 bestätigte Fälle, und nur 176 Todesfälle wurden registriert. Diese Zahlen gelten als äußerst ungenau und werden durch den Mangel an Tests künstlich unterdrückt.

Innerhalb weniger Tage würde Trump behaupten, er habe das volle Ausmaß der Gefahr erkannt, kurz nachdem das Virus aus Wuhan, China, entkommen war. “Ich hatte das Gefühl, dass es eine Pandemie war, lange bevor es als Pandemie bezeichnet wurde”, sagte er am 17. März.

Dennoch verbrachte Trump einen Großteil des Vormonats damit, vorherzusagen, dass der Virus schnell zurückgehen und seine Schwere herunterspielen würde. “Es wird verschwinden”, erklärte er am 10. März, einen Tag vor seiner Ansprache vom Oval Office. „Bleib einfach ruhig. Es wird verschwinden. “

Hinter den Kulissen hatten hochrangige Beamte wochenlang aufgeregt, über eine Ausweitung der Reisebeschränkungen über China hinaus nachzudenken. Der stellvertretende nationale Sicherheitsberater Matthew Pottinger, der als Journalist in Peking ansässig war, argumentierte während der Treffen im Februar, dass die Übermittlung höher sei als in China berichtet und dass bei einer Ausbreitung der Gemeinschaft in Europa wenig Aussicht bestehe, sie einzudämmen.

Pottinger machte den Fall, dass “sobald es in Europa war, es” whoosh “werden würde”, sagte ein hochrangiger Beamter. Den Mitgliedern der Coronavirus-Task Force der Regierung wurden sogar Diagramme vorgelegt, aus denen hervorgeht, dass die Anzahl der aus Europa ankommenden Flüge den Zustrom aus China in den Schatten stellte.

In der dritten Februarwoche wurden die Ängste vor Europa Wirklichkeit. Am 22. Februar erließ Italien Quarantäneanordnungen für elf Gemeinden im Norden des Landes. Es schloss Schulen, stornierte öffentliche Veranstaltungen und stoppte die Zugfahrt in derselben Region. Da es keine Einschränkungen beim Grenzübertritt innerhalb Kontinentaleuropas gibt, war aufgrund der Entwicklungen in Italien eine Ausbreitung in andere Länder unvermeidlich.

Aber Pottinger und eine Handvoll anderer Beamter, die seine Bedenken teilten, wurden von mächtigen Regierungsvertretern abgelehnt, die enorme wirtschaftliche Auswirkungen befürchteten. Unter denjenigen, die am vehementesten gegen die Eindämmung von Reisen aus Europa argumentierten, befanden sich laut offiziellen Angaben Finanzminister Steven Mnuchin und Larry Kudlow, der Hauptwirtschaftsberater des Präsidenten.

Sogar Gesundheitsexperten schienen manchmal skeptisch. Anthony S. Fauci, der landesweit führende Experte für Infektionskrankheiten, reagierte zunächst skeptisch auf die Einschränkung von Reisen aus Europa und sagte in einer Sitzung im Februar im Situation Room, dass die verfügbaren Daten einen solchen Schritt nicht unterstützten, sagte der leitende Beamte. Ein Sprecher von Fauci lehnte eine Stellungnahme ab und verwies Fragen an das Weiße Haus.

Nur wenige Länder haben damals anderen Ländern als China und seinen Nachbarn in Asien Reisebeschränkungen auferlegt. Europa hat erst nach den USA umfassende Reisebeschränkungen erlassen.

Die Debatte zu diesem Thema wurde auch durch die Turbulenzen in der Coronavirus-Task Force entgleist. Trump beauftragte Vizepräsident Pence am 26. Februar mit der Leitung des Panels, als Italien vor einem starken Ausbruch stand. Beamte sagten, es habe eine Woche oder länger gedauert, bis Pence sich über die Bedrohung und die möglichen Reaktionen informiert habe.

Die ernsthaften Überlegungen zu Europa wurden erst Mitte März wieder aufgenommen. Bis dahin hatte Pottinger einen neuen Verbündeten gewonnen. Deborah Birx, die sich Anfang des Monats der Task Force angeschlossen hatte, nahm an einem Treffen im Weißen Haus teil, das mit besorgniserregenden Daten über einen Anstieg in Fällen in Norditalien sowie Zahlen, die eine beschleunigte Ausbreitung in ganz Europa zeigten, bewaffnet war. Dann, am 11. März, erklärte die Weltgesundheitsorganisation das Coronavirus zu einer globalen Pandemie.

An diesem Nachmittag folgte im Kabinettsraum ein angespanntes Treffen von Mitgliedern der Task Force und anderen Beamten des Weißen Hauses. Ein kleines Kontingent versammelte sich dann um Trump im Oval Office.

Mnuchin blieb gegen diesen Schritt, sagten Beamte und argumentierten lautstark über seine potenziell schädlichen Auswirkungen auf die Wirtschaft. Andere Anwesende, darunter Robert C. O’Brien, der nationale Sicherheitsberater, und Alex Azar, der Sekretär für Gesundheit und menschliche Dienste, argumentierten jedoch, dass die Vereinigten Staaten das Risiko, dass Reisen aus Europa ungehindert weitergeführt werden könnten, nicht länger rechtfertigen könnten.

Trump war auf der Seite der Mehrheit. Aber das Ausmaß des Unternehmens, das einen der geschäftigsten Flugreisekorridore der Welt einschränkte, schien ihm zu entkommen. Und die logistischen Anforderungen für die Umsetzung dieses Plans innerhalb eines 48-Stunden-Zeitplans wurden nicht einmal sinnvoll erörtert, sagten Beamte.

Stattdessen schienen Trump und sein innerer Kreis darauf konzentriert zu sein, die Ankündigung für maximale politische Wirkung zu inszenieren, sagten Beamte. Jared Kushner, der Berater und Schwiegersohn des Präsidenten, forderte Trump auf, an diesem Abend eine formelle Rede zu halten, und argumentierte, dass die Details genau festgehalten werden sollten, um ein Auslaufen zu verhindern.

Kushner versammelte sich dann mit dem leitenden Politikberater Stephen Miller in dessen Büro, um an einem Entwurf zu arbeiten. Das Duo wurde zeitweise von Pence begleitet und nahm noch Änderungen vor, bis Trump kurz vor 21 Uhr im Fernsehen live gehen sollte.

Laut offiziellen Angaben wurden keine Entwürfe im Voraus mit Mitgliedern der Task Force oder einer der Agenturen geteilt, die Trumps Entscheidung ausführen müssten.

“Der Präsident war schlecht gelaunt”, sagte ein Beamter. Als er sich auf seinem Stuhl niederließ, fluchte Trump über einen Fleck auf seinem Hemd. “Er war nicht überzeugt, dass die Rede eine gute Idee war.”

Es war erst die zweite Ansprache des Oval Office seiner Präsidentschaft, die den Ernst des Augenblicks widerspiegelte. Aber das Ergebnis war eine stolpernde Leistung, bei der Trump Schwierigkeiten hatte, dem Text auf dem Teleprompter zu folgen, und eine Reihe von Gaffes begangen hatte.

“Noch nie wurden weniger vorbereitete Bemerkungen aus diesem Raum übermittelt”, sagte ein ehemaliger Verwaltungsbeamter.

Die eigentliche Politik beinhaltete beispielsweise keinen Plan, Frachttransporte zwischen den Kontinenten einzustellen, aber Trump gab etwas anderes an. Die Beschränkungen “gelten nicht nur für die enorme Menge an Handel und Fracht”, sagte er, “sondern auch für verschiedene andere Dinge.”

Zu den neuen Beschränkungen gehörten “Ausnahmen für Amerikaner, die sich angemessenen Überprüfungen unterzogen haben”, sagte er. Aber nur wenige haben diese wichtige Einschränkung nach seiner Eröffnungserklärung, dass die Vereinigten Staaten “alle Reisen aus Europa einstellen”, bemerkt.

Als die Netzwerke abgeschnitten wurden, wurde Trump dabei erwischt, wie er ein langes „okayyyyy“ murmelte, als er auf seinem Sitz zusammensackte. Danach meckerte er über seine Leistung, sagten Beamte, während Untergebene Erklärungen und Tweets herausgaben, um seine falschen Angaben zu klären oder zu korrigieren. Innerhalb weniger Tage beschuldigte er Kushner und sagte den Adjutanten, er hätte nicht auf seinen Schwiegersohn hören sollen.

Rennen um nach Hause zu kommen

Sogar der Zeitpunkt der Rede erwies sich als unüberlegt. Es kam am Ende eines dreistündigen Fensters, in dem Dutzende von Rote-Augen-Flügen jede Nacht die Vereinigten Staaten in Städte in ganz Europa verlassen. Infolgedessen erfuhren Tausende von Passagieren über den Atlantik von der neuen Politik und versuchten bei ihrer Ankunft, ihre Pläne zu ändern.

Am Dulles International Airport außerhalb von Washington war die Kabinentür von United Flight 989 in Richtung Frankfurt gerade gesichert worden, als Trumps Rede in Fernsehsendern ausgestrahlt wurde. Während er sprach, erhoben sich die Passagiere panisch von ihren Sitzen. Einige schwenkten Bulletins über die Rede auf ihren Handys und drängten auf die Ausgänge.

“Er sagte, sie schließen die Grenzen”, sagte ein Passagier. “Ich will aus diesem Flugzeug.”

Der Pilot und das Kabinenpersonal riefen verzweifelt die Vorgesetzten an, um sich beraten zu lassen. Bobbie Mas, ein erfahrener Flugbegleiter, wählte eine Hotline für United-Mitarbeiter, dann das Personalbüro des Unternehmens in Dulles, aber niemand hatte Antworten.

Sie betrat dann das Cockpit, um mit dem Kapitän zu sprechen, der als erster für alle wichtigen Flugreisehinweise anstehen würde. Der Kapitän kontaktierte den Operations Desk von United – das Nervenzentrum der Fluggesellschaft -, aber die Beamten dort suchten ebenfalls nach Details.

Die einzige Warnung, die an die Fluggesellschaft übermittelt wurde, war ein Anruf, den der damalige Geschäftsführer von United, Oscar Munoz, “buchstäblich Minuten vor Trumps Redebeginn” von einem Verwaltungsbeamten erhielt, sagte ein Unternehmenssprecher. Der Beamte gab keine Einzelheiten darüber bekannt, was Trump sagen würde, außer dass es sich um Flugreisen handelte.

Als die Boeing 777 zwei Stunden später nach Frankfurt abflog, war fast jeder US-Bürger aus dem Flugzeug ausgestiegen. Für viele war die Entscheidung auf den irrtümlichen Eindruck des Präsidenten zurückzuführen, dass sie Gefahr laufen, einen Monat oder länger in Europa gestrandet zu sein.

Unter denjenigen, die planten, war Mas, der auch Gewerkschaftsvertreter bei der Association of Flight Attendants ist. Besorgt darüber, dass sie nicht genug verschreibungspflichtige Medikamente für einen Monat in Europa verpackt hatte, sagte sie, sie habe zum ersten Mal in ihrer 21-jährigen Karriere darum gebeten, aus einem Flugzeug auszusteigen.

“Es gab Angst und Chaos”, sagte sie. Abgesehen von den angespannten Tagen nach den Anschlägen vom 11. September 2001 sagte sie: „Ich habe so etwas noch nie gesehen.“

Noch mehr Chaos war auf Lager.

Die Websites und Telefonleitungen der Fluggesellschaften wurden in den Stunden nach Trumps Oval-Adresse überschwemmt. Laut einem Sprecher hat American Airlines am 12. März rund 700.000 Anrufe getätigt, mehr als das Fünffache der Anzahl an einem typischen Tag.

Die Reise über den Atlantik nahm zu. Die Zahl der Passagiere, die aus Ländern anreisen, die von den Beschränkungen betroffen sind, stieg an einem einzigen Tag um 46 Prozent, nach rund 31.000 am Tag, an dem Trump seine Adresse übermittelte, nach Angaben von Zoll und Grenzschutz auf 45.399 am nächsten. Der Verkehr am Freitag war mit 46.000 sogar noch höher.

Viele waren US-Bürger, die vor dem 13. März um Mitternacht nach Hause rannten, als die Beschränkungen in Kraft treten sollten – ohne zu wissen, dass sie von der Richtlinie ausgenommen waren und keine Frist hatten. Selbst wenn genaue Angaben zu den Richtlinien gemacht wurden, weigerten sich viele, ihre Reise zu verschieben, weil sie befürchteten, die Verwaltung könnte abrupt den Kurs wechseln und die Befreiung beenden.

Ein Beamter der Luftfahrtindustrie, der unter der Bedingung der Anonymität sprach, sagte, dass Gate Attendants an mehreren Flughäfen in Panik gerieten, nachdem sie auf symptomatische Passagiere gestoßen waren.

“Wir hatten Kundenagenten, die zu Hunderten am Sicherheitsschalter anriefen und uns von Personen erzählten, die die Symptome haben”, sagte der Beamte. “Unsere Antwort war, die Politik zu befolgen”, sagte der Beamte, was bedeutete, dass sie nicht von Flugzeugen ferngehalten werden sollten, es sei denn, sie waren nachweislich nicht flugfähig oder waren kürzlich nach China gereist.

Diejenigen, die vor den Einschränkungen ankamen, traten in überfüllten Flugzeugen an und verlängerten die Wartezeiten auch ohne die zusätzliche Schicht medizinischer Untersuchungen. Aber die nächste Welle von Reisenden, die am 14. März eintraf, sah sich Szenen aus einem Albtraum der öffentlichen Gesundheit gegenüber.

Menschenmassen

Trump hat einen Großteil seiner Präsidentschaft damit verbracht, sich auf die Grenzen der USA zu konzentrieren und Ausländern die Einreise zu verweigern. Von den möglichen Reaktionen auf eine Pandemie ist das Auferlegen von Reisebeschränkungen der einzige Schritt, den Trump hätte meistern müssen.

Das Reiseverbot für mehrheitlich muslimische Länder, das Trump in den ersten Tagen seiner Präsidentschaft erklärte, löste Chaos an Flughäfen und Grenzübergangspunkten aus. Der Fallout lieferte eine frühe Lektion über die Folgen der Machtausübung ohne angemessene Planung.

Als Trump im Januar die Reisen aus China blockierte, gab es nur wenige Anzeichen für Störungen an den betroffenen Flughäfen. Aber während der Präsident diese Entscheidung als eine dargestellt hat, die er getroffen hat, bevor jemand anderes erkannt hat, dass sie notwendig ist, haben in Wirklichkeit große Fluggesellschaften seine Hand gezwungen.

Delta und American hatten am 31. Januar angekündigt, die Strecken nach China auszusetzen, bevor Trump die Beschränkungen bekannt gab. United teilte dem Weißen Haus mit, es habe bereits beschlossen, dasselbe zu tun, sei jedoch bereit, die öffentliche Ankündigung zu unterbrechen, wenn Trump bereit sei, bei der Erteilung eines Befehls rasch zu handeln. Trumps Ankündigung kam innerhalb weniger Stunden, um die Anerkennung für die Eindämmung des Virus zu fordern.

Die Europa-Beschränkungen folgten sechs Wochen später, lösten jedoch ein Chaos aus, das sogar das muslimische Verbot übertraf.

Aktuelle und ehemalige Beamte sagten, wichtige Behörden, einschließlich der Ministerien für innere Sicherheit und Verkehr, hätten keinen bedeutenden Einfluss auf die Art der europäischen Beschränkungen oder darauf, wie und wann sie ausgeführt würden. Ein Verwaltungsbeamter sagte, Beamte beider Agenturen seien bei Sitzungen anwesend, bei denen das Verbot erörtert wurde.

Die Verwaltung bemühte sich, Auftragnehmer zusammenzutrommeln, um Temperaturprüfungen an Zehntausenden von Passagieren durchzuführen. Beamte sagten, das Ausmaß der Mobilisierung sei beispiellos. Trotzdem wurden die Auftragnehmer von der Menge der Reisenden überrannt, die Trump mit entfesselt hatte.

Selbst die grundlegendsten Screening-Schritte schienen nach hinten loszugehen. Die CDC verteilte einen neuen Papierfragebogen nicht rechtzeitig, damit er im Voraus an die Fluggesellschaften weitergegeben werden konnte, was bedeutete, dass die Passagiere ihn bei der Ankunft ausfüllen mussten. Infolgedessen griffen Reisende umeinander nach Zetteln und Stiften und riskierten eine Übertragung, da sich die Engpässe verschlimmerten.

Tatsächlich war die Zahl der ankommenden Passagiere am ersten Tag unter den neuen Beschränkungen gesunken. Laut CBP kamen nur 19.418 Passagiere aus bestimmten Ländern in Europa an, weniger als die Hälfte der Zahl vom Vortag. Aber selbst das dramatisch reduzierte Passagieraufkommen schien die Flughafen-Screener zu überwältigen.

Alarmierende Fotos und Äußerungen von Empörung beleuchteten die sozialen Medien den ganzen 14. März über. „Vier Stunden in einer überfüllten Zollhalle warten zu müssen, ist keine soziale Distanzierung“, schrieb ein Passagier, der in San Francisco ankam. “Beheben Sie das oder scheitern Sie.”

Ein Foto zeigte Tausende von Reisenden in der Schlange in Dallas-Fort Worth ohne Masken oder anderen Schutz. “Dadurch wird die Kurve nicht abgeflacht”, heißt es in der Beschriftung des Tweets.

Sogar der JFK-Flughafen in New York habe sich “in einen # CoronaVirus-Nährboden verwandelt”, twitterte ein Reisender, in dem viele Menschen “nutzlosen, verbesserten # COVID19-Screening-Maßnahmen” unterzogen wurden.

Die beunruhigendsten Szenen entstanden jedoch aus Chicagos O’Hare. Am späten Abend waren die Bedingungen so unsicher geworden, dass der Gouverneur von Illinois, J. B. Pritzker (D), begann, Breitseiten auf Twitter zu liefern.

“Die Menschenmengen und Warteschlangen bei O’Hare sind inakzeptabel und müssen sofort behoben werden”, twitterte er um 22:50 Uhr. “Da dies das einzige Kommunikationsmedium ist, auf das Sie achten”, sagte er und zielte ausdrücklich auf den Präsidenten. “Sie müssen JETZT etwas tun.”

Er endete mit einer letzten Explosion: “Die Bundesregierung muss ihre s @ # t zusammenbringen.”

Pritzkers Adjutanten hatten früher am Tag Schwierigkeiten gehabt, Antworten von der Verwaltung zu erhalten, aber der Twitter-Ausbruch erregte die Aufmerksamkeit des Weißen Hauses. Innerhalb weniger Minuten rief Douglas Hoelscher, Direktor des Amtes für zwischenstaatliche Angelegenheiten, Pritzker an. Aber anstatt zu schwören, die Probleme bei O’Hare zu beheben, begann Hoelscher den Gouverneur dafür zu kritisieren, dass er den Präsidenten beleidigt hatte, und sagte, Pritzker hätte sich einfach an das Weiße Haus wenden sollen.

Das Gespräch wurde hitzig, und der Gouverneur sagte, das Weiße Haus habe seine Pläne nicht kommuniziert oder nicht ordnungsgemäß umgesetzt, so zwei mit dem Austausch vertraute Personen.

“Es wurde viel geschrien”, sagte einer von ihnen.

Andere reagierten produktiver. Am 15. März um 12:30 Uhr morgens twitterte Chad Wolf, der amtierende DHS-Sekretär, dass seine Abteilung “sich der langen Schlangen für Passagiere bewusst ist, die erhöhten Anforderungen an medizinische Vorsorgeuntersuchungen unterliegen”. Er sagte, die Abteilung arbeite “daran, zusätzliche Screening-Kapazitäten hinzuzufügen” und bat die Öffentlichkeit um Geduld.

Am nächsten Tag identifizierten DHS-Beamte Verfahrensprobleme bei O’Hare, die erklärten, warum Wartezeiten und Warteschlangen dort schlimmer waren als an anderen Flughäfen. Auf Anweisung der Aufsichtsbehörden hielten die CBP-Agenten die Passagiere auf, bis alle von ihnen gesammelten Überprüfungsdaten in die Computer der Abteilung eingegeben worden waren. Andere Flughäfen hatten den Papierkram verschrottet und ihn erst später verschoben, kurz nachdem sich die Linien zu wölben begannen.

Sobald O’Hare dies tat, begannen sich die Menschenmengen und Linien aufzulösen. Die kritischen Probleme waren bis zum späten Sonntag weitgehend abgeklungen. Die Linien schrumpften in den folgenden Wochen weiter, als die Europareise einbrach.

Europäische Stämme vermehrten sich

Innerhalb weniger Stunden, nachdem Trump die Oval-Adresse übermittelt hatte, warnten Experten, dass es bereits zu spät sei.

Bossert, der frühere Berater für Heimatschutz im Nationalen Sicherheitsrat, stellte in einer E-Mail, die er am späten Abend des 11. März an Experten des öffentlichen Gesundheitswesens und andere sandte, grundlegende Fragen zum Reiseverbot.

“Kann jemand die europäische Reisebeschränkung wissenschaftlich rechtfertigen?” Bossert fragte die Gruppe, die sich in Bezug auf den Film aus den 1980er Jahren den Spitznamen Red Dawn gegeben hatte. “Im Ernst, gibt es einen Vorteil?”

Die durchschlagende Antwort, die er von anderen erhielt, war “Nein”. Das Virus war in den USA bereits zu weit verbreitet, als dass allein die Bordsteine ​​einen Unterschied machen könnten. Die einzige Möglichkeit, den Ausbruch einzudämmen und Leben zu retten, bestand darin, drastische Minderungsmaßnahmen zu ergreifen, die die sozialen Interaktionen sowie die Wirtschaft zum Erliegen bringen würden.

Viele der Daten, die in den folgenden Monaten über die Pandemie veröffentlicht wurden, scheinen diese Ansicht zu bestätigen.

Durch den Vergleich der genetischen Signaturen verschiedener Virusstämme konnten die Forscher ihre globale Detonation mit wachsender Präzision abbilden. Nachdem die Ansteckung Ende Dezember in China aufgetaucht war, war sie Anfang Februar nach Europa gewandert.

Es gab ein flüchtiges Fenster von vielleicht Wochen, in dem die Blockierung von Reisen aus Europa die Ostküste abgeschirmt haben könnte.

Mitte Februar wurden jedoch in New York europäische Stämme etabliert, die sich in den überfüllten Straßen und U-Bahnen der Stadt vermehrten, bevor sie sich nach Angaben von Trevor Bedford, Professor für Epidemiologie an der Universität von England, auf den Rest des Landes ausbreiteten Washington.

Das Virus überquerte dann wochenlang den Atlantik – wahrscheinlich in beide Richtungen -, bevor die Trump-Regierung handelte. Allein im Februar reisten nach Angaben des Bureau of Transportation Statistics mehr als 1,8 Millionen Flugreisende aus Europa in die USA ein. Diese Reisenden hätten nicht einmal eine Temperaturkontrolle gehabt.

Eine April-Studie, die von Forschern der Northeastern University in Boston durchgeführt wurde, kam zu dem Schluss, dass New York bis zum 1. März – zwei Wochen vor der Einführung der Europa-Beschränkungen – wahrscheinlich mehr als 10.000 unentdeckte Fälle hatte, mit Tausenden weiteren Fällen in San Francisco, Chicago und anderen Städten.

“Pferd aus der Scheune”, sagte Stuart Ray, Professor für Medizin an der Johns Hopkins University und Experte für Infektionskrankheiten. Die Reisebeschränkungen hätten „die Kurve nach unten biegen können“, wenn sie neben massiven Tests, der Verteilung von Schutzausrüstung in großem Umfang und einer klaren öffentlichen Botschaft über soziale Distanzierung eingesetzt worden wären.

“Ohne diese”, sagte er, “hätte die Übertragung jeden Vorteil des Reiseverbots überholt.”

Einige in der Trump-Administration argumentieren, dass solche Einschätzungen zu pessimistisch sind. Ohne die Europa-Beschränkungen “hätten Sie wahrscheinlich eine höhere Aussaat in den Vereinigten Staaten gesehen”, und die Infektionen würden immer noch zunehmen, sagte ein Beamter. “Dies ist der Rat, den wir von Birx, Fauci und anderen erhalten haben.”

Abgesehen von der Frage des Timings scheinen die Schlüsselkomponenten der Screening-Maßnahmen jedoch gescheitert zu sein. Beispielsweise haben sich Temperaturprüfungen als unzuverlässige Methode zur Identifizierung von Trägern des Coronavirus erwiesen, da viele der infektiösesten Personen zumindest für den Moment, in dem sie einem Thermometer gegenüberstehen, asymptomatisch sind.

Der Plan hing auch von der Fähigkeit der Behörden ab, Personen aufzuspüren, die von ankommenden Reisenden exponiert wurden. Dies beinhaltet normalerweise das Erhalten von Passagiermanifesten von Fluggesellschaften und das Kontaktieren von Personen, die in mehreren Reihen von jemandem saßen, der positive Tests durchführt. Beamte sagten, die CDC habe Schwierigkeiten gehabt, Informationen, die für die „Kontaktverfolgung“ benötigt werden, rechtzeitig von den Fluggesellschaften zu erhalten.

Dieses Protokoll wurde jedoch durch die chaotischen Szenen auf Flughäfen und die daraus resultierenden Kontakte, die nicht nachvollziehbar waren, sinnlos.

Siebert, der Student, der im Ausland studiert hat, scheint bei seiner Rückkehr aus Madrid auf all diese Probleme gestoßen zu sein. Nachdem er den CDC-Fragebogen ausgefüllt und seine früheren Symptome gemeldet hatte, nahm der Screener seine Temperatur und trat kurz zurück.

“Du bist gut, geh einfach selbstisolieren”, sagte der Screener, als er zurückkam, laut Siebert. Erschöpft holte der Schauspielstudent der New York University seine Koffer und wurde von Familienmitgliedern begrüßt, die ihn nach Hause brachten.

Der 21-jährige Siebert sagte, er sei nie wegen einer der Informationen kontaktiert worden, die er den Beamten am Flughafen gemeldet habe. Am nächsten Tag wurde er unabhängig im Northwestern Memorial Hospital in Chicago getestet. Einen Tag später kamen die Ergebnisse zurück und bestätigten seine Infektion.

“Letztendlich bin ich ein Schuldiger, wenn es darum geht, das Coronavirus in die USA zurückzubringen”, sagte er. Seine Mutter erkrankte ebenfalls an der Krankheit, obwohl ihre Symptome vor Sieberts Rückkehr auftraten. Die beiden hätten sich wochenlang im Haushalt isoliert, und keine anderen Familienmitglieder seien krank geworden.

Siebert gehörte zu den 110.000 Passagieren, die in den ersten vier Tagen der Reisebeschränkungen für Europa überprüft wurden. Laut CDC wurden nur 140 Infektionsfälle entweder durch Flughafenbewertungen oder durch nachfolgende Testergebnisse identifiziert, die dem Zentrum von den örtlichen Gesundheitsbehörden gemeldet wurden.

Wenn andere Reisende von Sieberts Infektion betroffen waren, ist es unwahrscheinlich, dass einer von ihnen jemals davon erfahren hat. Ein CDC-Sprecher sagte, das Zentrum habe seit Beginn der Beschränkungen Untersuchungen zur Kontaktverfolgung auf neun Flügen von Europa nach USA durchgeführt. Iberia Flug 6275 – der, den Siebert mit nach Hause nahm – gehörte nicht dazu.

Julie Tate hat zu diesem Bericht beigetragen.

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